Η σκυλοτροφή είναι μία από τις επιλογές που έχουμε για να διατρέφουμε τον οικόσιτο (ή και τον αδέσποτο) σκύλο. Εκτός από αυτή, ο σκύλος μπορεί να διατρέφεται με ανθρώπινη μαγειρεμένη τροφή ή με ωμή τροφή. Οι σκυλοτροφές πωλούνται στα pet shop και τα σούπερ μάρκετ και χαρακτηρίζονται, σε σχέση με τους άλλους δύο τρόπους διατροφής των σκύλων, από ευκολία στην αγορά και την προετοιμασία. Παράλληλα, οι περισσότερες σκυλοτροφές αναγράφουν και την ακριβή ποσότητα που πρέπει να δίνεται στο σκύλο, έτσι ώστε να διατηρείται το ιδανικό του βάρος, κάτι που μπορεί με πολύ μεγαλύτερη δυσκολία να υπολογιστεί στην παροχή μαγειρεμένης ή ωμής τροφής.

Πέρα από τα παραπάνω πλεονεκτήματα της σκυλοτροφής, αυτή αποτελεί και τη νούμερο ένα επιλογή ιδιοκτητών σκύλων παγκοσμίως επειδή θεωρείται ότι περιλαμβάνει το σύνολο των συστατικών που πρέπει να προσλάβει ο σκύλος. Έτσι, παρόλο που ο σκύλος είναι σαρκοφάγο ζώο, η τροφή του πρέπει να περιλαμβάνει εκτός από κρέας και πρωτεΐνη, επίσης φρούτα, λαχανικά και σιτηρά. Οι σκυλοτροφές, ιδιαίτερα αυτές που προμηθεύουν τα pet shop και θεωρούνται καλής ποιότητας, μπορούν να πετύχουν μία σωστή αναλογία των απαραίτητων συστατικών, έτσι ώστε το γεύμα (ή τα γεύματα) του σκύλου να αρκούν και να μην χρειάζεται αυτός να καταναλώσει κάτι άλλο, εκτός φυσικά από τις περιπτώσεις που απαιτείται ένα συγκεκριμένο συμπλήρωμα διατροφής για κάποια πάθηση ή δίνεται λιχουδιά στο σκύλο στα πλαίσια της επιβράβευσης και της εκπαίδευσης. Έτσι, ο ιδιοκτήτης σκύλου μπορεί να προσφέρει στο κατοικίδιό του ό,τι του χρειάζεται για μία υγιή και μακρά ζωή χωρίς ιδιαίτερο κόστος και κόπο.

Ωστόσο, η ποιότητα των σκυλοτροφών ποικίλλει και για να διαπιστωθεί είναι απαραίτητος ο έλεγχος των συστατικών της. Επειδή ακριβώς οι σκύλοι είναι σαρκοφάγα ζώα, έχουν ανάγκη από πρόσληψη μεγάλων ποσοτήτων κρέατος και ζωικής πρωτεΐνης για τις ενεργειακές τους ανάγκες και μόνο σε δευτερεύον επίπεδο χρειάζονται υδατάνθρακες, για να αποκτήσουν άμεση ενέργεια. Με βάση αυτή τη διαπίστωση, οι σκυλοτροφές μπορούν να διακριθούν σε αυτές που παρέχουν στο σκύλο τα συστατικά που θα αντλούσε και με μία φυσική διατροφή χωρίς επεξεργασία και σε αυτές που αποτελούνται από στοιχεία, τα οποία είτε δεν προσιδιάζουν στη διατροφή του σκύλου είτε παρέχονται σε πολύ μεγαλύτερες ποσότητες από το επιτρεπόμενο.

 Το πρόβλημα με της χαμηλής ποιότητας σκυλοτροφές, όπως είναι αναμενόμενο, είναι ότι ενδέχεται να έχουν ως επίπτωση διάφορα προβλήματα στο σκύλο, τα οποία κυμαίνονται από ήπια έως πολύ σοβαρά, ειδικά αν αυτές οι τροφές λαμβάνονται για μεγάλο χρονικό διάστημα. Αλλεργίες, γαστρεντερικά προβλήματα, παχυσαρκία, δερματικά νοσήματα, βλάβες στα εσωτερικά όργανα και επηρεασμός των δεικτών του αίματος είναι μόνο μερικά από τα ζητήματα που μπορεί να ανακύψουν. Η ευζωία και υγεία των έμβιων οργανισμών, όπως και των ανθρώπων, εξαρτάται σε πολύ μεγάλο βαθμό από την τροφή τους.

Βέβαια, το να διαπιστώσει κανείς αν η σκυλοτροφή που σκέφτεται να αγοράσει είναι καλής ή κακής ποιότητας δεν είναι πάντα εύκολο έργο, αφού τα συστατικά αναγράφονται συχνά με περίπλοκο τρόπο στις ετικέτες καθιστώντας την ανάγνωσή τους από κάποιον που δεν είναι ειδικός ιδιαίτερα δύσκολη. Όμως, στα συστατικά κρύβεται όλη η ουσία των σκυλοτροφών (και όχι τόσο στην παρασκευή), οπότε κάθε ιδιοκτήτης σκύλου μπορεί με λίγο διάβασμα να εξακριβώσει τι ακριβώς προσφέρει στο ζώο του. Δυστυχώς, η τιμή της σκυλοτροφής δεν είναι ασφαλές κριτήριο για την ποιότητά της, αφού σαφώς αποτελεί αναγκαίο αλλά όχι και ικανό όρο. Έτσι, ο χρυσός κανόνας μπορεί να συνοψιστεί ως εξής: για καλή σκυλοτροφή πρέπει το κιλό να κοστίζει πάνω από 4€, όμως ακόμα και σε αυτές ή και ακριβότερες κατηγορίες η τιμή δεν αποτελεί εγγύηση και πρέπει ο καταναλωτής να ενημερωθεί μόνος του.

Το πρώτο κριτήριο που καθιστά μία σκυλοτροφή ποιοτική και αντανακλά την υψηλή τιμή της είναι η περιεκτικότητα σε κρέας και ζωική πρωτεΐνη. Τα συστατικά στην ετικέτα της σκυλοτροφής αναγράφονται κατά αύξουσα σειρά, δηλαδή αναφέρεται πρώτο αυτό που περιέχεται στη μεγαλύτερη ποσότητα. Οι καλές σκυλοτροφές αναγράφουν πρώτα το κρέας, ενώ στης χαμηλότερης ποιότητας σκυλοτροφές αναγράφονται στην αρχή συστατικά, όπως σιτηρά και καλαμπόκι, καταδεικνύοντας ότι το μεγαλύτερο ποσοστό της τροφής είναι φυτικά συστατικά που καμία σχέση δεν έχουν με αυτό που είναι προορισμένος να φάει ο σκύλος.

 Η ποσότητα, όμως, του κρέατος δεν είναι το μόνο κριτήριο για την ποιότητα της σκυλοτροφής. Ακόμα και αν αυτή είναι αρκετή, σημαντική είναι και η διακρίβωση του κρέατος που χρησιμοποιείται. Υποπροϊόντα κρέατος και κοτόπουλου, εφόσον περιλαμβάνονται στην τροφή, σημαίνουν ότι αποτελούνται από μέρη του ζώου, όπως φτερά, νύχια και κόκκαλα, τα οποία φυσικά μόνο να βλάψουν μπορούν τον οργανισμό του σκύλου. Επιπλέον, η αναφορά σε μέρη του σώματος και όργανα, όπως συκώτι ή σπάλα, καλύπτουν τη χαμηλή ποιότητα του κρέατος, αφού δεν αναφέρουν από ποιο ζώο προέρχονται, κάτι που γεννάει υποψίες σχετικά με τη χρησιμοποίηση στην τροφή κρέατος από ζώο μη κατάλληλο προς κατανάλωση. Έτσι, υψηλής ποιότητας είναι οι σκυλοτροφές, οι οποίες αναφέρουν στα συστατικά τους κρέας από συγκεκριμένο ζώο, όπως κοτόπουλο, μοσχάρι ή αρνί, αλλά και την περιεκτικότητα σε συγκεκριμένο μέρος αυτού του κρέατος. Η ένδειξη “Human Grade” είναι ο ασφαλέστερος τρόπος να εξακριβωθούν οι παραπάνω παράμετροι, αφού αυτή σημαίνει ότι η σκυλοτροφή περιέχει συστατικά που θα μπορούσαν να καταναλωθούν και από άνθρωπο.

Τέλος, ιδιαίτερα σημαντικό είναι να λείπουν από τις σκυλοτροφές επιπρόσθετα στοιχεία, όπως συντηρητικά, χρωστικές, αλάτι και ζάχαρη. Οι χαμηλής ποιότητας σκυλοτροφές προσθέτουν μεγάλη ποσότητα συντηρητικών, γιατί τα συστατικά τους προέρχονται από αμφίβολες πηγές, όπως νεκρά και άρρωστα ζώα, και δεν μπορούν να διατηρηθούν διαφορετικά. Οι χρωστικές προστίθενται, για να εντυπωσιαστεί ο καταναλωτής, ενώ το αλάτι, η ζάχαρη και κάποιοι βελτιωτές γεύσης αναμειγνύονται με τη σκυλοτροφή, έτσι ώστε αυτή να είναι εύγευστη και να καταναλωθεί ευχάριστα από το σκύλο.

Αυτός είναι, άλλωστε, και ο λόγος που οι χαμηλής ποιότητας σκυλοτροφές τρώγονται με λαιμαργία από τους σκύλους, αν και κάτι τέτοιο δεν μπορεί σε καμία περίπτωση να αποτελέσει κριτήριο, για να αγοραστούν. Μόνο αν η σκυλοτροφή έχει υψηλή περιεκτικότητα σε συγκεκριμένο κρέας χωρίς μεγάλη προσθήκη σιτηρών και υδατανθράκων αλλά και με ορισμένη ποσότητα λαχανικών, ο ιδιοκτήτης μπορεί να είναι σίγουρος ότι δεν βλάπτει την υγεία του σκύλου του με αμφίβολης ποιότητας σκυλοτροφές.